Aurait-on pu mieux anticiper les violents orages en Corse ?

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La Corse a été frappée par deux violents orages le 18 août coûtant la vie à cinq personnes. PASCAL POCHARD-CASABIANCA / AFP

Alors que les deux départements n’étaient pas en alerte orage, le phénomène a été d’une grande violence coûtant la vie à cinq personnes.

Au petit matin entre 8h15 et 9h35, le jeudi 18 août, la Corse se réveille en sursaut. Les arbres se soulèvent, les fenêtres claquent, les paillotes valsent et la pluie s’engouffre dans chaque interstice. Un orage d’une rare violence ébranle l’île de Beauté, alors qu’elle n’était pas en alerte orage. Son calme tant apprécié semble être pour les habitants et les nombreux vacanciers un lointain souvenir. Les rafales de vent à plus de 200 km/h secouent l’île d’Ouest en Est, ne laissant aucun lopin de terre à l’abri.

Un puissant orage d’une rare violence a secoué la Corse le 18 août 2022. PASCAL POCHARD-CASABIANCA / AFP

Prises de court, les autorités lancent en urgence l’évacuation de plus de 12.000 personnes. Dans les campings, les touristes cèdent à la panique et tentent de s’abriter coûte que coûte. À peine les rafales apaisées qu’un nouvel orage est annoncé dans la soirée. Moins violent que le premier, il permet aux Corses de souffler.

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Au lendemain d’une journée de calvaire, l’heure est au bilan. Cinq personnes ont perdu la vie dont une adolescente autrichienne écrasée sous le poids d’un arbre. Les dégâts matériels sont élevés sans pour autant être encore chiffrés. Ces orages meurtriers auraient-ils pu être mieux anticipés ?

Les orages imprévisibles

Au moment où le vent et la pluie se sont rués vers la Corse, l’île n’était pas encore mise sous alerte orange par Météo France. Elle était seulement, comme une très grande partie du territoire, en risque important. À 8h29, l’organisme a informé sur Twitter qu’une «rafale exceptionnelle de 224 km/h vient d’être mesurée à la station de Marignana sur une partie exposée de la côte ouest, 131 km/h à Ajaccio!» Immédiatement, la région est passée en vigilance orange.

Pourquoi la violence d’un tel épisode orageux a-t-elle été sous-estimée ? Sur le logiciel de prévision, un mouvement est bien annoncé mais davantage en mer, loin des côtes et de ses habitants. «En tout début de matinée, Météo France prévoyait de puissants orages en mer à proximité de la Corse, avec de fortes rafales de vent qui pourraient temporairement affecter les côtes ouest et nord de l’île», explique Christophe Morel, responsable de la permanence prévision chez Météo France.

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Aucune alerte n’est alors déclenchée, la préfecture non informée. Puis rapidement, les rafales de vent s’intensifient et gagnent la terre. «On peut dire qu’on a été un peu surpris par ces valeurs qui n’avaient jamais été observées auparavant», poursuit le spécialiste. «Nous n’avions pas d’éléments nous permettant de dire qu’on sortait de la gamme des orages que l’on envisage dans nos vigilances de niveau jaune», s’est défendu de son côté Philippe Arbogast, chercheur scientifique aussi à Météo France.

Les météorologues défendent ensemble l’imprévisibilité des phénomènes orageux. «Les processus physiques à leur origine sont complexes et font intervenir de nombreux “ingrédients” atmosphériques comme la température de l’air en surface et en altitude, la variation du vent selon l’altitude et l’humidité de l’air près du sol», informe l’agence météo nationale. S’ajoute une vitesse de déplacement parfois très rapide, rendant «difficile la prévision de sa localisation».

Les limites des logiciels et le microclimat corse

S’ils sont de plus en plus performants, les logiciels chargés de l’analyse des phénomènes météorologiques – le plus utilisé est Arome – ne sont pas parfaits. «La science a ses limites, c’est la nature qui finit toujours par avoir le dessus», explique Régis Crépet, météorologue pour La Chaîne Météo*. «Le phénomène orageux qui a touché la Corse était très puissant, poursuit-il. Le climat et les reliefs de l’île l’ont certainement renforcé.»

Au début uniquement prévu pour la mer, l’orage s’est finalement fracassé contre la roche orangée et les falaises abruptes. «C’est devenu une grosse boule que l’on appelle super-cellule», analyse le météorologue. L’orage a ensuite pris la forme d’une virgule, lui permettant ainsi d’accéder au qualificatif de mésocyclone – précipitation avec une rotation en son centre. Selon Régis Crépet, «la Corse bénéficie d’un climat plus complexe pour deux raisons : son statut insulaire et son relief». Avant d’ajouter : «Il est fort possible que les rafales auraient été moins fortes si l’orage s’était concentré en pleine mer, les pics renforcent la violence des vents.»

Par conséquent, pour les météorologues, la vitesse de déplacement et sa violence soudaine ont rendu l’orage difficilement prévisible. Les autorités auraient-elles pu demander une évacuation dès le mercredi soir ? Des mesures de protection auraient-elles pu être prises en amont ? Le directeur du camping où est décédée l’adolescente a demandé de pouvoir créer un abri en dur pour protéger les vacanciers, dans une pinède ce qui est pourtant interdit par le code de l’urbanisme. Régis Crépet encourage de son côté une meilleure communication entre les services de l’État et les agences météo. «On pourrait aussi multiplier la palette des alertes orage, suggère-t-il. Avoir du violet, du mauve, de l’orange foncé… Et pas seulement les trois couleurs principales.»

En visite sur l’île dès le lendemain matin, le ministre de l’Intérieur a annoncé ouvrir une enquête avec les services de la sécurité civile, soulignant que l’alerte météo de jeudi matin n’avait «pas permis de qualifier comme il le fallait ces vents» qui ont été «absolument exceptionnels».

*La Chaîne Météo est une propriété du groupe Figaro.

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